À medida que as mídias sociais se tornaram mais inóspitas, o apelo de grupos online privados cresceu. Mas eles guardam seus próprios perigos  para aqueles tanto por dentro quanto por fora.

No início, muitos dos novos usos foram animador. Grupos de ajuda mútua surgiram para ajudar os vulneráveis. Famílias e amigos usaram o aplicativo para ficar perto, compartilhando seus medos e preocupações em tempo real. No entanto, em meados de abril, o papel que o WhatsApp estava desempenhando na pandemia parecia um pouco mais sombrio. Uma teoria da conspiração sobre o lançamento do 5G, que se originou muito antes do Covid-19 aparecer, agora alegou que os mastros de telefone celular eram responsáveis pela doença. Em todo o Reino Unido, as pessoas começaram a incendiar mastros 5G, com 20 ataques incendiários apenas no fim de semana de Páscoa.

O WhatsApp, juntamente com o Facebook e o YouTube, foi um canal-chave pelo qual a teoria da conspiração se proliferou. Alguns temiam que os mesmos grupos comunitários criados durante março estavam agora acelerando a disseminação da teoria da conspiração 5G. Enquanto isso, o aplicativo também estava permitindo a disseminação de clipes de áudio falsos, como uma gravação amplamente compartilhada na qual alguém que alegou trabalhar para o NHS relatou que as ambulâncias não seriam mais enviadas para ajudar pessoas com dificuldades respiratórias.

Essa não foi a primeira vez que o WhatsApp se envolveu em polêmicas. Enquanto os escândalos de “fake news” em torno das viradas eleitorais de 2016 no Reino Unido e nos EUA estavam mais focados no Facebook – que possui o whatsapp transparente gb  –, as vitórias eleitorais subsequentes de Jair Bolsonaro no Brasil e narendra Modi na Índia foram ajudadas por mensagens incendiárias do WhatsApp, explorando o vasto alcance do aplicativo nesses países. Na Índia, também houve relatos de tumultos e pelo menos 30 mortes ligadas a rumores que circulam no WhatsApp. O Ministério da Informação e Radiodifusão da Índia tem buscado maneiras de regular o conteúdo do WhatsApp, embora isso tenha levado a novas controvérsias sobre a violação do governo sobre as liberdades civis.

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Como sempre, há o risco de culpar demais por crises políticas complexas em uma tecnologia inerte. O WhatsApp também tomou algumas medidas para limitar seu uso como veículo para desinformação. Em março, um porta-voz do WhatsApp disse ao Washington Post que a empresa havia “contratado ministérios da saúde em todo o mundo para fornecer maneiras simples para os cidadãos receberem informações precisas sobre o vírus”. Mas mesmo longe de tais interrupções visíveis, o WhatsApp parece ser um veículo extraordinariamente eficaz para semear desconfiança em instituições e processos públicos.

Um grupo de WhatsApp pode existir sem que ninguém fora do grupo saiba de sua existência, quem são seus membros ou o que está sendo compartilhado, enquanto a criptografia de ponta a ponta torna-a imune à vigilância de terceiros. Nos dias pré-Covid-19 da Grã-Bretanha, quando o Brexit e Jeremy Corbyn foram as questões que provocaram as discussões políticas mais febris, especulações e paranoias giravam em torno desses grupos. Comentaristas da mídia que defendiam Corbyn eram frequentemente acusados de pertencer a um grupo de WhatsApp de “outriders”, coordenado pelo escritório de Corbyn, que supostamente lhes disse que linha tomar. Enquanto isso, o Grupo europeu de pesquisa pró-Brexit do Partido Conservador foi dito ser mantido principalmente na forma de um grupo de WhatsApp, cuja adesão nunca foi pública. A coordenação secreta – tanto real quanto imaginária – não fortalece a confiança na democracia.

Grupos de WhatsApp podem não só gerar suspeitas entre o público, mas também fabricar um clima de desconfiança entre seus próprios participantes. Como também demonstrado por grupos fechados do Facebook, os descontentamentos – nem sempre bem fundamentados – se acumulam em privado antes de ferver em público. A capacidade de circular desinformação e alegações está se tornando maior do que a capacidade de resolvê-las.

A ameaça política do WhatsApp é o inverso de seu apelo psicológico. Ao contrário de tantas outras plataformas de mídia social, o WhatsApp é construído para garantir privacidade. Pelo lado positivo, isso significa intimidade com aqueles com quem nos importamos e uma capacidade de falar livremente; no lado negativo, injeta um ethos de sigilo e suspeita na esfera pública. À medida que o Facebook, o Twitter e o Instagram se tornam cada vez mais teatrais – cada gesto voltado para impressionar o público ou desviar as críticas –, o WhatsApp tornou-se um santuário de um mundo confuso e não confiável, onde os usuários podem falar mais francamente. À medida que a confiança nos grupos cresce, ela é retirada de instituições públicas e funcionários. Um novo senso comum se desenvolve, fundado sob suspeita instintiva em relação ao mundo além do grupo.

A ascensão contínua do WhatsApp, e seu desafio tanto para as instituições herdadas quanto para as mídias sociais abertas, coloca uma profunda questão política: como as instituições públicas e as discussões mantêm legitimidade e confiança uma vez que as pessoas são organizadas em comunidades fechadas e invisíveis? O risco é que um círculo vicioso se desfe diz, no qual grupos privados circulam cada vez mais informações e desinformação para desacreditar funcionários públicos e informações públicas, e nossa alienação da democracia aumenta.


When WhatsApp foi comprado pelo Facebook em 2014 por US$ 19 bilhões, foi a aquisição tecnológica mais valiosa da história. Na época, o WhatsApp trouxe 450 milhões de usuários com ele. Em fevereiro deste ano, atingiu 2 bilhões de usuários em todo o mundo – e isso mesmo antes de seu aumento de bloqueio – tornando-o de longe o aplicativo de mensagens mais usado, e o segundo aplicativo mais usado depois do próprio Facebook. Em muitos países, é hoje o meio padrão de comunicação digital e coordenação social, especialmente entre os mais jovens.

Os recursos que mais tarde permitiriam que o WhatsApp se tornasse um canal para a teoria da conspiração e conflitos políticos nunca eram parte integrante do SMS, e têm mais em comum com o e-mail: a criação de grupos e a capacidade de encaminhar mensagens. A capacidade de encaminhar mensagens de um grupo para outro – recentemente limitada em resposta à desinformação relacionada ao Covid-19 – torna uma potente arma informacional. Os grupos foram inicialmente limitados em tamanho para 100 pessoas, mas isso foi mais tarde aumentado para 256. Isso é pequeno o suficiente para se sentir exclusivo, mas se 256 pessoas passarem uma mensagem para outras 256 pessoas, 65.536 a receberão.

Os grupos se originam para todos os tipos de propósitos – uma festa, organizando o esporte amador, um interesse compartilhado – mas depois assumem uma vida própria. Pode haver uma brincadeira anárquica sobre isso, à medida que um grupo assume seu próprio conjunto de piadas e tradições. Em uma matéria da New York Magazine no ano passado, sob a manchete “Os chats do grupo estão tornando a internet divertida novamente”, o crítico de tecnologia Max Read argumentou que os grupos se tornaram “um substituto absoluto para o modo definidor da organização social da última década: a rede social centrada na plataforma e baseada em feed”.

É compreensível que, para relaxar, os usuários precisam saber que não estão sendo ouvidos – embora haja um lado menos lúdico nisso. Se os grupos são percebidos como um lugar para dizer o que você realmente pensa, longe das restrições do julgamento público ou do “politicamente correto”, então segue-se que eles também são onde as pessoas se voltam para compartilhar preconceitos ou expressões mais odiosas, que são inaceitáveis (ou mesmo ilegais) em outros lugares. Santiago Abascal, líder do partido espanhol de extrema-direita Vox, definiu seu partido como um disposto a “defender o que os espanhóis dizem no WhatsApp”.

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